Fotografían a un conejito Ili Pika por primera vez en 20 años en China

Pika Ili. Da clic para ampliar
La especie Ochotona iliensis fue descubierta de forma causal en 1983 pero, durante años, su existencia ha permanecido prácticamente desconocida para los científicos, las autoridades y el público en general.

Ahora, una colección de fotografías conseguidas por Weidong Li y un equipo de voluntarios han convertido a la pica de Ili (Ochotona iliensis) en una estrella mediática internacional.

La simpática cara redondeada y las orejas tiesas de este pequeño herbívoro que habita exclusivamente -por los datos conocidos hasta ahora- en las montañas de Tianshan, en la prefectura de Ili, en el noroeste de China le han hecho ganarse apelativos cariñosos como “conejito mágico”. A parte de la fotogenia de los ejemplares ahora detectados, lo más importante del caso es que el trabajo liderado durante tres décadas por Weidong Li, científico emérito del Instituto de Xinjiang de Ecología y Geografía, puede permitir que la comunidad científica conozca nuevos detalles sobre esta especie en peligro de extinción y que las autoridades de China decidan finalmente poner en marcha un programa oficial de estudio y protección de este singular animal.

Las imágenes captadas por el equipo de Weidong Li fueron conseguidas el verano de 2014 y forman parte en un reportaje sobre esta especie que publica la revista National Geographic. Hacía 24 años que Weidong Li no podía observar con detalle y fotografiar a la pica de Ili.

Familiar lejano de los conejos

El género Ochotona, al que pertenece la pica de Ili, forma una de las tres familias del orden de los lagomorfos, al que también pertenecen los conejos y las liebres. En todo el mundo se conocen una treintena de especies de Ochotona. El nombre común deriva de la palabra piika, usada por los tunguses del este de Siberia para designar a algunas de las especies locales de este género de animales. Las picas de Ili viven en agujeros entre las rocas desnudas a una altitud de entre 2.800 y 4.000 metros.

La pica de Ili es una de las presas naturales de zorros, comadrejas y diversas especies de aves, y según Li Weidong está ahora amenazada por la fragmentación de sus hábitats a causa la extensión de los territorios ocupados por los pastores.

Li Weidong ha relatado en diversas ocasiones como descubrió en 1983 los primeros ejemplares de la pica de Ili: “Yo había estado escalando una montaña durante cuatro horas y me senté a descansar cuando de repente vi la sombra de una pequeña criatura corriendo. Me puse al lado de unas rocas y poco después pude ver dos pequeñas orejas de conejo que salían de la grieta de una de las rocas. El pequeño animal me estaba mirando, parpadeando ante mí. Pensé que era la criatura más hermosa y extraña que jamás había visto. No podía creer lo que estaba viendo”.

Para Weidong, el calentamiento global ha afectado a los Ilis, ya que han tenido que cambiar su hábitat. Originalmente, este pika vivía a unos 3.200 metros de altura. Ahora se mueve en la montaña a una altura de 4.100 metros.“

Si se extinguen, me voy a sentir culpable”, señaló Weidong, que ha invertido unos $32.000 en tratar de conocer más de los Pika Ili.

El entusiasta espera que las autoridades chinas tomen cartas en el asunto, porque estos bellos animales podrían desaparecer sin que nunca llegáramos a conocerlos a fondo.

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Redacción Radio SOH

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